肯定了明月两极有水冰的留存,欧洲太空署决选五个小立方卫星来探测明月背后的深邃

在地球上空已经有不少功能简单,造价低廉的立方卫星在运转,但也就仅止于地球附近而已,再往上依然是昂贵的专门探测卫星专属的领域。欧洲太空署希望送两颗
12U 大小的立方卫星(30 x 20 x 20
cm)到月球背面来打破这点,证明即使是便宜的小卫星,也能带来重要的科研成果的。两颗卫星的其中一个名为「Lumio」,设计的功能是捕捉小陨石撞击月背时发生的闪光,来估算发生的规模与频率。由于月背永远是「向外」的一面,其资料与「向内」的一面相比可以获得太空中陨石分布的重要信息。另一颗卫星名为「VMMO」,它主要是利用一台小激光扫描月背南极附近的一个名为
Shackleton Crater
的陨石坑,因为纬度高的关系,有科学家推测陨石坑内可能有部份地区长年处在阴影中,或许累积有水冰。VMMO
将以 10m 宽的扫描带,花上 260
天的时间测绘整个陨石坑,提供完整的水冰分布图。除了了解月球的地理外,对于未来来访的地球人来说,这也是非常重要的资源。两个卫星计划接下来都要在二月到三月间与欧洲太空署拟定完整的规画,之后就会有比较完整的发射时间预估了吧。

月球大部份的表面因为缺少大气保护、且受到大阳直射,就算有任何水份的存在,也应该早早就蒸发不见了,但科学家长久以来都猜测在月球两极的陨石坑深处,由于日照角度浅,有可能有一些死角数亿年来都从来没见过阳光,这里说不定能有水冰残留。现在,依靠印度太空署的
Chandrayaan-1 卫星上搭载的 NASA M3
仪器所收集回来的资料,科学家终于可以肯定的说月球上真的有水冰的存在了。M3
全名 Moon Mineralogy
Mapper,主要是由表面反射的电磁波来判断材质。上图中浅蓝色的区域就是发现水冰的地方,左图显然比右图的分布要更广,存量也更大。一如推测的,它们大部份分布在陨石坑内,造成分布不均的原因也是由于月球南极地形较北极更为凹凸不平,死角也更多。不过,就算知道了哪些表面有水冰,科学家还要知道它们的深度,才能推断到底有多少的存量。想要知道这个的答案,恐怕还要再派送专门的地面探测器前往才行。水除了是生物生存所必需的之外,也是生产火箭燃料的重要原料。如果所有的水都要从地球或是彗星上运往月球的话,将会大幅度地限制月球基地的发展与规模。现在如果月球基地能直接从表面取得水资源,对于月球基地的开发进展可是非常有帮助的呢。